К антиоксидантам относятся некоторые витамины, минералы и ферменты (или энзимы), которые нарушают процесс образования свободных радикалов в организме и предотвращают их повреждающее действие. Свободные радикалы — это атомы или группы атомов, которые вызывают повреждение клетки, нарушают функции иммунной системы, что приводит к инфекционным и различным дегенеративным заболеваниям, включая опухоли и заболевания сердечно-сосудистой системы. Ученые считают, что повреждение, вызываемое свободными радикалами, является основой для процессов старения.
Известны следующие группы свободных радикалов, образующихся в организме: перекиси, гидроксильные радикалы, перекись водорода, различные липидные перекисные соединения, гипохлоритные радикалы и некоторые другие. Они образуются под воздействием радиации, токсических химических соединений, слишком длительного действия солнечных лучей, а также различных метаболических процессов, таких как расщепление жиров для образование энергии.
Количество свободных радикалов в организме обычно контролируется за счет действия специальных ферментов, нейтрализующих эти вредные соединения. В организме образуются 4 таких фермента: супероксид-дисмутаза (SOD), метионин-редуктаза, каталаза и глутатион-пероксидаза.
Целый ряд веществ, входящих в состав БАД, также обладает антиоксидантными свойствами, включая витамин А, бетакаротен, витамины С и Е, а также и селен. Мелатонин нейтрализует некоторые свободные радикалы. Некоторые растения также обладают антиоксидантными свойствами.
Хотя многие антиоксиданты содержатся в пищевых продуктах, таких как пророщенные зерна, свежие овощи и фрукты, этого количества недостаточно, чтобы справиться с тем количеством свободных радикалов, которое постоянно образуется в нашем организме под действием загрязненной окружающей среды. Следовательно, прием БАД, содержащих антиоксиданты, может иметь профилактическое значение.